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Le parole calde innescano i conservatori e i liberali in modo diverso

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Le scansioni cerebrali rivelano il vocabolario che guida la polarizzazione neurale

Le parole calde innescano i conservatori e i liberali in modo diverso

I ricercatori hanno collegato una regione del cervello a quella che chiamano polarizzazione neurale, offrendo uno sguardo al cervello politicamente schierato nelle settimane precedenti a quelle che sono probabilmente le elezioni presidenziali statunitensi con più implicazioni nella storia moderna.

Come si può colmare il divario tra le parti quando conservatori e liberali consumano lo stesso contenuto politico, ma lo interpretano attraverso le proprie lenti di parte?

Ricercatori dell'Università della California, Berkeley, Stanford University e Johns Hopkins University hanno scansionato il cervello di oltre tre dozzine di adulti politicamente inclini a sinistra e destra mentre guardavano brevi video che coinvolgevano politiche calde di immigrazione , come la costruzione del Muro di confine tra Stati Uniti e Messico e concessione di protezioni per gli immigrati privi di documenti nell'ambito del programma federale Deferred Action for Childhood Arrivals (DACA).

Le loro scoperte, pubblicate in Proceedings of the National Academy of Sciences, mostrano che liberali e conservatori rispondono in modo diverso agli stessi video, specialmente quando il contenuto visualizzato contiene un vocabolario che compare frequentemente nei messaggi delle campagne politiche.

"Il nostro studio suggerisce che esiste una base neurale per i pregiudizi di parte, e alcuni linguaggi guidano in particolare la polarizzazione", ha detto l'autore principale dello studio Yuan Chang Leong, uno studioso postdottorato in neuroscienze cognitive presso l'Università di Berkeley. "In particolare, le maggiori differenze nell'attività neurale attraverso l'ideologia si sono verificate quando le persone hanno ascoltato messaggi che evidenziano minacce, moralità ed emozioni".

Nel complesso, i risultati offrono uno sguardo mai visto prima nel cervello politicamente strutturato nelle settimane precedenti a quelle che sono probabilmente le elezioni presidenziali statunitensi con più conseguenze nella storia moderna.

Sottolineano che molteplici fattori, comprese le esperienze personali e i media, contribuiscono a quella che i ricercatori chiamano "polarizzazione neurale".

"Anche quando vengono presentati con lo stesso esatto contenuto, le persone possono rispondere in modo molto diverso, il che può contribuire alla divisione continua", ha detto l'autore senior dello studio Jamil Zaki, professore di psicologia alla Stanford University. "Fondamentalmente, queste differenze non implicano che le persone siano programmate per non essere d'accordo. Le nostre esperienze e i media che utilizziamo, probabilmente contribuiscono alla polarizzazione neurale".

In particolare, lo studio traccia la fonte della polarizzazione neurale in una regione cerebrale di ordine superiore nota come corteccia prefrontale dorsomediale, che si ritiene tracci e dia un senso alle narrazioni, tra le altre funzioni.

Un'altra scoperta fondamentale è che quanto più l'attività cerebrale di un partecipante allo studio assomiglia a quella del "liberale medio" o del "conservatore medio", come modellato nello studio, più è probabile che il partecipante, dopo aver visto i video, adotterà la posizione di quel particolare gruppo.

"Questa scoperta suggerisce che più i partecipanti adottano l'interpretazione conservatrice di un video, più è probabile che siano persuasi a prendere la posizione conservatrice e viceversa", ha detto Leong.

Leong e altri ricercatori hanno avviato lo studio con un paio di teorie su come le persone con diversi pregiudizi ideologici differirebbero nel modo in cui elaborano le informazioni politiche.

Hanno ipotizzato che se le informazioni sensoriali, come i suoni e le immagini visive, guidassero la polarizzazione, avrebbero osservato le differenze nell'attività cerebrale nelle cortecce visive e uditive.

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Tuttavia, se gli aspetti narrativi della narrazione delle informazioni politiche assorbite dalle persone nei video li separavano ideologicamente, i ricercatori si aspettavano di vedere quelle disparità rivelate anche nelle regioni del cervello di ordine superiore, come la corteccia prefrontale. E questa teoria ha funzionato.

Per stabilire che gli atteggiamenti verso le politiche di immigrazione intransigenti prevedevano pregiudizi sia conservatori che liberali, i ricercatori hanno prima testato domande su 300 persone reclutate tramite il mercato online di Amazon Mechanical Turk che si sono identificate, a vari livelli, come liberali, moderati o conservatori.

Hanno quindi reclutato 38 uomini e donne giovani e di mezza età con background socio-economici e livelli di istruzione simili di cui avevano valutato la loro opposizione o il loro sostegno a politiche di immigrazione controverse, come quelle che hanno portato al muro di confine tra Stati Uniti e Messico, protezioni DACA per i privi di documenti immigrati, il divieto ai rifugiati provenienti da paesi a maggioranza musulmana di venire negli Stati Uniti e il taglio dei fondi federali alle città santuario.

I ricercatori hanno scansionato il cervello dei partecipanti allo studio tramite la risonanza magnetica funzionale (fMRI) mentre guardavano due dozzine di brevi video che rappresentano posizioni liberali e conservatrici sulle varie politiche di immigrazione. I video includevano clip di notizie, annunci di campagne e frammenti di discorsi di importanti politici.

Dopo ogni video, i partecipanti hanno valutato su una scala da uno a cinque quanto erano d'accordo con il messaggio generale del video, la credibilità delle informazioni presentate e la misura in cui il video li ha resi propensi a cambiare la loro posizione e a sostenere la politica in questione.

Per calcolare le risposte del cervello di gruppo ai video, i ricercatori hanno utilizzato una misura nota come correlazione tra soggetti, che può essere utilizzata per misurare in che modo due cervelli rispondono allo stesso messaggio in modo simile.

I loro risultati hanno mostrato un'elevata risposta condivisa in tutto il gruppo nelle cortecce uditive e visive, indipendentemente dagli atteggiamenti politici dei partecipanti. Tuttavia, le risposte neurali divergevano lungo linee partigiane nella corteccia prefrontale dorsomediale, dove vengono elaborate le informazioni semantiche, o significati delle parole.

Successivamente, i ricercatori hanno approfondito ulteriormente per scoprire quali parole specifiche stavano guidando la polarizzazione neurale. Per fare ciò, hanno modificato i video in 87 segmenti più brevi e hanno inserito le parole nei segmenti in una delle 50 categorie. Queste categorie includevano parole relative alla moralità, alle emozioni, alla minaccia e alla religione.

I ricercatori hanno scoperto che l'uso di parole correlate a rischio e minaccia, moralità ed emozioni, ha portato a una maggiore polarizzazione nelle risposte neurali dei partecipanti allo studio.

Un esempio di dichiarazione relativa al rischio è stata: "Penso che sia molto pericoloso, perché quello che vogliamo è la cooperazione tra le città e il governo federale per garantire la sicurezza nelle nostre comunità e per garantire che i nostri cittadini siano protetti".

Nel frattempo, un esempio di una dichiarazione morale-emotiva era: "Quali sono i principi etici fondamentali che sono alla base della nostra società? Non fare del male e sii compassionevole, e questa politica federale viola entrambi questi principi".

Nel complesso, i risultati dello studio di ricerca suggeriscono che i messaggi politici che utilizzano il linguaggio correlato alla minaccia e morale-emotivo spingono i soggetti di parte a interpretare lo stesso messaggio in modi opposti, contribuendo ad aumentare la polarizzazione, ha detto Leong.

Andando avanti, Leong spera di utilizzare il neuroimaging per costruire modelli più precisi di come viene interpretato il contenuto politico e per informare gli interventi volti a ridurre il divario tra conservatori e liberali.

 


Reference:

  1. Yuan Chang Leong, Janice Chen, Robb Willer, Jamil Zaki. Conservative and liberal attitudes drive polarized neural responses to political contentProceedings of the National Academy of Sciences, Oct. 20, 2020; DOI: 10.1073/pnas.2008530117

 


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